圣经与植物:植物与建造——皂荚木

要用皂荚木作一柜……

以色列南部Negev地区的Acacia

「要用皂荚木作一柜,长二肘半,宽一肘半,高一肘半。」(出埃及记25:10)

西奈半岛是世界上最干燥的地方之一,每年所下的降雨量不到50mm,约台湾降雨量的1/500。在这一片干燥的大地上,几乎都是岩石,只有少部份的砂土。地土长期干旱,与炎热的日晒、强烈的焚风,除了皂荚木之外,世界上少有植物能够忍受这么恶劣的环境,并且长得又不高,叶子又不大,枝干又多刺,但它却是建造上帝约柜的材料。

皂荚木的英文acacia,这字的原文是「多刺」的意思,以色列人称这种植物为Shittim,也是多刺的意思。acacia的植物在世界上约有1300种,在西奈半岛就有三种,分别是Acacia albida, Acacia tortilis, Acacia iragensis,能够生长在非常干燥的砂地上。三千年前,当摩西带领二百万人出埃及,在西奈半岛走了约40年,放眼望去,皂荚木几乎是地面上较常见的木本植物。

Acacia的枝、叶和刺

当上帝在西奈山,吩咐摩西要用皂荚木作造约柜的材料。上帝并没有刁难摩西,要求使用迦南地的香柏木,或埃及的垂柳树来建造,而是用生长在西奈旷野上的树种——皂荚木。

植物是不是好的建材,从植物的高度,叶子的形状,果实的大小等外表因素是看不出来的,要从植物内部或心材(heartwood)结构才能看出。好的建材是植物的细胞较小、细胞壁较厚,才长的结实。植物生长在恶劣的环境中,将自己难以接受又无法排出体外的物质,以单宁(tannis)、胶体、油脂、挥发油等方式储存,导致心材带有浓浓的红棕色,这反而成为木材坚硬、耐压、抗虫、防腐的主要成份。

Acacia的树干

皂荚木长得不高,约有4~5公尺,由于生长在干燥的环境里,生长的速度非常缓慢,所以木头又硬又干燥,是上好的建材。上帝带领祂的子民,有时到个地步,除了一个之外,就别无选择,那反而是上帝给祂子民的特选,是上好的祝福。

至今,西奈半岛上,皂荚木依然是主要的树种。科学家们很感兴趣,为何皂荚木能够长在该处?他们发现这种树木的叶子细小,能够减少阳光的日晒;枝上多刺,能够增加对阳光的反射;根毛很深,能够往下伸到地下的含水层,吸到所需要的水。

原来,在摩西带领以色列人走过西奈旷野的数千年前,有一条古老的河流,曾经穿越该地,后来砂石的覆盖,加上地面水源的枯竭,河流自地面上消失,但是古老河床下,仍然是潮湿的。皂荚木在西奈旷野生长分布,正指示着那古老河床的遗迹,也指出在这一大片干旱之地的底下,有一道湿润的河床。而上帝就是选这种树木,做为祂给以色列人存放立约石板的建材。

为了让西奈半岛有更多的树木,科学家也研究,如何让皂荚木的种子,很快的发芽、成活、生长。到了1980年代,他们才发现在皂荚木的种子外表有一层坚硬的外壳,因此自然发芽率一般只有10%,但是当这种子被火焚烧后外壳破裂,里面的种子却能够耐高温,不易被烧坏,所以发芽率反而增加到65%。火,对其他的植物可能是毁坏,但对于皂荚木而言,却是繁殖,彷佛是烧不坏的种子。

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